Superados en número y en el césped de otros, los desajustados a veces prosperan

Es difícil ser un inadaptado: por ejemplo, un fanático de los Yankees en una sala llena de aficionados de los Medias Rojas o un vegetariano en una junta de barbacoa. Los biólogos evolucionistas han asumido desde hace mucho tiempo que es más o menos cómo funcionan las cosas en la naturaleza también. Los animales que vagan en entornos extraterrestres, rodeados de locales mejor adaptados, lucharán. Pero un equipo de investigadores de la Universidad de Texas en Austin se sorprendió al descubrir que a veces, inadaptados pueden prosperar entre sus primos nativos mucho más numerosos.

"Cien años de teoría evolutiva se construye alrededor de la idea de que los inmigrantes de una población se desplazaran a otra población de la misma especie no lo harian bien", dice Daniel Bolnick, profesor de biología integradora y el investigador principal en el estudio. "Tales inmigrantes suelen ser raros, y hemos encontrado que a veces su rareza proporciona una ventaja competitiva".

Bolnick y su equipo estudiaron un pequeño pez llamado espinosa de tres espinas que vive en los lagos y arroyos de Vancouver, Columbia Británica. Ellos estudiaron dos poblaciones de la misma especie: un grupo que vive en un lago y otro grupo en un arroyo adyacente.

La teoría evolutiva sugiere que tomar los peces que se adaptan al medio ambiente del lago y colocarlos en el arroyo los pondría en desventaja competitiva en comparación con los residentes. En el mundo de la selección natural, los forasteros a menudo están mal adaptados a un nuevo entorno y tienen menos probabilidades de sobrevivir o transmitir sus genes. En el caso de los espinosos, esto se debe a que los peces adaptados al lago tienen rasgos físicos diferentes de sus primos adaptados a la corriente, tales como su tamaño general, rasgos inmunitarios, forma del cuerpo y defensas contra los depredadores que les permiten regresar mejor pero no necesariamente en otros ambientes.



Sin embargo, cuando los investigadores hicieron una serie de experimentos colocando el número variable de peces de un hábitat en el otro hábitat con peces locales, encontraron que los trasplantes resultaron sorprendentemente buenos. Los investigadores observaron que la supervivencia tenía menos que ver con el origen de un pez, y más que ver si eran el tipo común o raro dentro de su jaula. En cualquier hábitat, cuando los peces de corriente eran minoritarios, sobrevivían mejor que cuando estaban en la mayoría.

Los científicos encontraron que los inmigrantes podrían volar bajo el radar ante algunas amenazas, lo que les ayudó a superar las probabilidades.

"Uno entra y come algo que nadie come a su alrededor, por lo que no compite por comida", dice Bolnick. "Los parásitos locales no saben qué hacer con usted porque tiene un sistema inmunológico desconocido, por lo que usted está mejor que los residentes".

Bolnick observa que estar menos adaptado al medio ambiente también tiene algunos efectos negativos sobre los inmigrantes, tal como predice la teoría, pero su estudio muestra que en algunos casos los beneficios de la rareza pueden compensar los inconvenientes de estar en un entorno desconocido.

Los genes


"Encontramos que los recién llegados de la población transmiten sus genes con más frecuencia que los residentes, y contribuyen más a la próxima generación", dice Bolnick.

El equipo encontró que este efecto da a los migrantes un impacto excesivo en la genética de su población adoptada. Esto retrasa el ritmo de la divergencia evolutiva, la tasa a la que cada una de las dos poblaciones puede recoger nuevos rasgos que la hacen diferir más de la otra.

Los corales


Bolnick dice que este trabajo podría tener implicaciones para la protección y restauración de especies en peligro de extinción. Por ejemplo, los arrecifes de coral están en declive en todo el mundo, pero los intentos de trasplantar corales de un lugar a otro para restaurar los arrecifes hasta ahora han tenido un éxito limitado.

Conclusión

"Mi consejo a alguien que hace cualquier trabajo de restauración es que no pueden simplemente considerar como de bien emparejados los inmigrantes están al hábitat local", señala Bolnick. "También necesitan considerar cómo la rareza de los inmigrantes afecta su supervivencia y reproducción".

"Sólo porque los arroyos se parecen a nosotros, en la superficie, no significa que sean intercambiables", dice Bolnick. "Cada arroyo es ecológicamente único y, por lo tanto, todas las adaptaciones de la población del arroyo deben ser igualmente únicas".